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El euro cumple 20 años. ¡Y ha sido un éxito a pesar de sus defectos!

Por Jamie McGeever

LONDRES, 26 de noviembre (Reuters) - El euro cumple 20 años en enero, pero hace tiempo que alcanzó la mayoría de edad como la moneda número dos del mundo.

Después de dos décadas de implacables críticas y predicciones de fatalidades, la moneda única ya ha superado muchas de las predicciones de sus críticos más duros cuando nació en 1999.

Sin embargo, a pesar de todos sus defectos bien documentados y de todas las arrolladoras críticas a la Unión Monetaria Europea, el euro ha surgido después de dos décadas con tres logros notables.

En primer lugar, las encuestas de opinión muestran que cuenta con un mayor apoyo público que en cualquier otro momento de esas dos décadas.

En segundo lugar, los gobiernos de los países más endeudados del bloque han ahorrado billones de euros debido a la reducción de los costes de los préstamos que ofrece.

Y en tercer lugar, el Banco Central Europeo ha demostrado ser mucho más flexible e innovador frente a las crisis periódicas de lo que incluso sus defensores más firmes creían que era posible cuando se diseñó a finales de la década de 1990.

Si bien esas conclusiones enmascaran los altibajos del período intermedio, son testimonio de la durabilidad y adaptabilidad de un sistema que muchos -incluido el Premio Nobel y el monetarista estadounidense Milton Friedman- consideraron demasiado rígido para superar su primera recesión en toda regla.

En 2010, año en que Grecia recibió su primer paquete de rescate internacional de miles de millones de euros e Irlanda también fue rescatada, sólo el 51 por ciento de los encuestados en una encuesta anual de la Comisión Europea pensaron que el euro era algo bueno para su país.

La encuesta de 2018 publicada la semana pasada mostró que el 64 por ciento de los encuestados de la zona euro dijeron que el euro era algo bueno para su país, y casi tres cuartas partes dijeron que pensaban que era algo bueno para Europa.

Estos son los niveles más altos de apoyo desde que se iniciaron las encuestas en 2002. Sólo en dos países -Lituania y Chipre- la mayoría de la gente piensa que el euro es algo malo.

Notablemente, a pesar del profundo dolor económico y social que les infligen las duras condiciones de los préstamos de rescate, el 60 por ciento de los griegos dicen que el euro es bueno para Grecia, y el 71 por ciento dice que es bueno para Europa.

Las actitudes en Italia también son reveladoras. El crecimiento italiano ha sido anémico durante años, Italia se ha convertido en el tercer país más endeudado del mundo, y el actual gobierno populista ha amenazado en el pasado con abandonar el euro.

Sin embargo, el 57 por ciento de los italianos piensa que el euro es algo bueno para Italia y el 68 por ciento piensa que es algo bueno para Europa, según la encuesta de la Comisión Europea.

Alrededor del 69 por ciento de los 17.589 encuestados en los 19 países de la zona euro dijeron que estaban a favor de una mayor coordinación económica en todo el bloque, incluidas las políticas presupuestarias. Sólo el 7 por ciento dijo que debería haber menos coordinación económica.

Una cooperación fiscal más estrecha entre las 19 naciones llevará años y quizás incluso décadas hasta que se haga evidente un progreso significativo. No es así la política monetaria bajo los auspicios del BCE, aunque la evolución del banco con sede en Fráncfort durante los últimos 20 años también habría parecido fantasiosa.

En los primeros años de su existencia, el BCE fue atacado a menudo por ambas partes, a la vez que criticado por ser demasiado rígido en su obsesión por mantener la inflación en un tope del 2 por ciento y por ser responsable de la "inflación furtiva" que rodeó la introducción de los billetes y monedas en 2002.

Comparado con otros bancos centrales que gobiernan economías individuales con décadas -o incluso siglos- de historia, el proceso de elaboración de políticas del BCE se calificó a menudo de lento, engorroso e inadecuado.

Problemas de dentición, quizás. Pero menos de dos años después de que el euro se lanzara a 1,1747 dólares, había perdido el 30 por ciento de su valor y sólo valía 0,8240 dólares. El BCE, junto con los demás bancos centrales del G7, llevó a cabo con éxito varias rondas de intervención en el mercado de divisas para evitar que se hundiera aún más.

"EURO PREMIUM"

Sin embargo, el euro sobrevivió a esa caída, lo que demuestra una resistencia que sería crítica en las crisis de 2007-2008 y 2010-2012. Rápidamente comenzó a establecerse como la segunda moneda más importante del mundo.

Las antiguas monedas del euro constituían el 17 por ciento de las reservas mundiales de divisas cuando se lanzó el euro, y una década más tarde el euro representaba el 27,6 por ciento de las reservas mundiales. Desde entonces ha disminuido, pero nunca ha caído por debajo del 20 por ciento, y los bancos centrales extranjeros tienen ahora unos 2,4 billones de euros como parte de sus reservas de divisas fuertes.

Luego está la llamada "prima en euros", el dinero que los gobiernos han ahorrado gracias a la pertenencia al euro, lo que reduce los costes de los préstamos.

Los analistas de Unicredit estiman que los pagos de intereses de Italia sobre su deuda -la tercera más grande del mundo después de Estados Unidos y Japón- fueron alrededor de 900.000 millones de euros más bajos de lo que habrían sido si Italia no hubiera estado en el euro.

Durante los años 90, el diferencial de rendimiento entre Italia y Alemania se amplió hasta 750 puntos básicos, y durante la mayor parte de la década superó los 300 puntos básicos. Desde el lanzamiento del euro hasta el verano de 2008, justo antes del colapso de Lehman, el diferencial apenas superó los 50 puntos básicos, con una media de unos 25 puntos básicos.

Lo mismo ocurrió en otros países "periféricos" de la zona euro, como España, Grecia y Portugal,  estos gobiernos ahorraron cientos de miles de millones de euros en el pago de intereses de la deuda. Las empresas, los hogares y los particulares también se beneficiaron, lo que se tradujo en un "ahorro" aún mayor.

Si bien el euro aisló indudablemente a las economías más vulnerables en el bloque de la tormenta financiera mundial de 2007 y 2008, sus propias réplicas acaecidas unos años más tarde supusieron una prueba mucho mayor de la entonces moneda de los adolescentes.

Sin embargo, durante las sucesivas crisis de su segunda década, una combinación de tipos de interés negativos, miles de millones de euros en préstamos baratos a los bancos y un programa de compra de activos por valor de 2,6 billones de euros, dramática y exitosamente frenaron el coste del endeudamiento de los países en apuros.

Estas son medidas extraordinarias de cualquier banco central. Son aún más extraordinarios viniendo de un banco que sirve a 19 países soberanos, con sede en Frankfurt, y construido en el molde de Alemania que combate la inflación y es conservador desde el punto de vista fiscal.

Un estudio del Bundesbank del año pasado reveló que los países de la zona euro ahorraron casi 1 billón de euros entre 2008 y 2016 en pagos de tipos de interés porque los costes de los préstamos eran muy inferiores a las medias anteriores a la crisis. Esto supone un ahorro de aproximadamente el 9 por ciento del PIB.

El marco para la flexibilidad y la gestión de crisis, antes impensables, ya existe, a pesar de la restrictiva política monetaria del BCE de "talla única". En última instancia, salvó al euro y garantizará que sobreviva y prospere. Con verrugas y todo.

REUTERS (Escrito por Jamie McGeever Editado por Alison Williams) Traducido por serenitymarkets.com