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La subida del diesel respecto a la gasolina seguirá. Mal futuro para coches diesel. Análisis a fondo

Por John Kemp

LONDRES, 16 de noviembre (Reuters) - Los mercados mundiales de petróleo están cada vez más saturados de destilados ligeros, como la gasolina, mientras que no hay suficientes destilados medios, como el diesel, que ha abierto una gran diferencia de precios entre los dos combustibles.

Para seguir satisfaciendo la saludable demanda de destilados medios, las refinerías están procesando grandes volúmenes de crudo y creando un exceso de gasolina.

Los precios de la gasolina estadounidense para la entrega en junio de 2019 se están negociando a sólo 7 dólares por barril por encima de los futuros Brent de referencia para el mismo mes, en comparación con una prima de 18 dólares por barril para el fuel-oil destilado con bajo contenido de azufre.

A principios de octubre, la brecha en los márgenes de craqueo era mucho más estrecha, con primas de 14 y 17 dólares por barril por encima del Brent respectivamente, pero desde entonces los precios de la gasolina han caído en medio del temor de un exceso de oferta.

Los precios de la gasolina se han visto afectados por una combinación de un procesamiento récord de las refinerías en el tercer trimestre y un consumo aplanado por parte de los automovilistas estadounidenses, que han dejado el mercado con existencias récord para la época del año.

Los precios del diesel, por otro lado, han sido apoyados por la fuerte demanda de los sectores de fletes, manufactura y minería, así como de los propios perforadores de petróleo y gas.

Los precios de los destilados también se ven respaldados por la perspectiva de un consumo aún mayor a partir de principios de 2020, cuando entren en vigor las nuevas normas sobre contaminación de los combustibles utilizados en la industria del transporte marítimo.

Los reglamentos adoptados por la Organización Marítima Internacional exigirán que las empresas navieras pasen de utilizar fuel oil pesado a destilados medios, a menos que instalen costosos depuradores para limpiar sus emisiones de azufre.

MERCADOS DE COMBUSTIBLES

El crecimiento diferencial en el consumo de destilados ligeros y medios no es un problema nuevo

El consumo de gasolina y de gasóleo se ve impulsado por diferentes factores, lo que significa que las tasas de crecimiento difieren más a menudo de lo que parece.

El consumo de gasolina está más orientado hacia los automovilistas privados, mientras que el destilado está orientado hacia el transporte comercial de carga, la aviación, la manufactura, la agricultura, la minería y la producción de petróleo y gas.

La gasolina es ponderada regionalmente hacia los Estados Unidos y Japón, mientras que el destilado es más ponderado hacia Europa, América Latina, África, Asia y el Medio Oriente.

Como resultado, el uso de gasolina tiende a ser más constante a lo largo del ciclo económico, mientras que el consumo de destilados varía mucho más con el estado de la economía.

En una expansión típica, el consumo de gasolina tiende a dominar en las primeras etapas, mientras que el crecimiento del destilado toma el control a medida que el ciclo se hace más maduro.

Si la expansión o contracción se sincroniza globalmente, el impacto sobre la demanda de destilados es mucho más pronunciado que si se concentra en unas pocas regiones.

El crecimiento tardío de la demanda de destilados durante 2017 y 2018 ha dejado los inventarios relativamente bajos, mientras que la introducción de nuevas normas de la OMI amenaza con endurecerlos aún más en 2019 y 2020.

COPRODUCCIÓN

Al igual que cualquier mercado de productos básicos, incluso los pequeños desequilibrios entre la producción y el consumo de combustibles individuales pueden tener un impacto mayor en los precios.

Pero la gasolina y el destilado son coproductos del mismo proceso de refinado, por lo que las refinerías no tienen más remedio que hacer frente a las grandes oscilaciones de los márgenes resultantes.

Los refinadores tienen cierta flexibilidad para cambiar la proporción en la que producen destilados ligeros y medios alterando la lista de crudos que procesan y haciendo funcionar sus unidades de craqueo catalítico fluido (FCC) en modo de destilado máximo en lugar de en modo de gasolina máxima, pero la flexibilidad es bastante limitada.

En su mayor parte, el mercado de los combustibles individuales se hace para equilibrar mediante cambios en los precios y en el comportamiento de los consumidores.

CONSERVACIÓN DEL GASÓLEO

El aumento de los precios de los destilados obligará al sector del transporte de mercancías a centrarse en mejorar el ahorro de combustible mediante la reducción de los horarios, la consolidación de las cargas, el paso del transporte aéreo al transporte marítimo y la lentitud de la navegación.

Las empresas de carga y logística tienen un margen considerable para reducir el consumo de combustible reduciendo las cargas parciales, reduciendo al mínimo el número de remolques vacíos y abandonando el transporte aéreo, sacrificando la velocidad de entrega para mejorar el ahorro de combustible.

Las compañías navieras también pueden lograr grandes reducciones en el consumo de combustible haciendo incluso una pequeña reducción en la velocidad de navegación.

En un período de altos precios del combustible, las compañías navieras pueden comerciar con tiempos de navegación más largos, horarios más pequeños y flotas más grandes (costos de capital más altos) para reducir el consumo de combustible (costos de operación más bajos).

La creciente diferencia entre los precios del gasóleo y de la gasolina también acelerará el paso del gasóleo a la gasolina para los automóviles particulares y los vehículos de flota, especialmente en Europa.

Las regulaciones gubernamentales y las políticas fiscales ya están favoreciendo la venta de gasolina y vehículos eléctricos en lugar de vehículos diesel, pero el diferencial en el precio del combustible acelerará el cambio.

En Gran Bretaña, por ejemplo, el precio medio de venta al por menor del gasóleo es ahora más de 8 peniques por litro (6 por ciento) superior al de la gasolina y la diferencia casi se ha duplicado desde finales de agosto.

Las ventas británicas de coches diesel ya han caído casi un 31 por ciento en los primeros 10 meses de 2018 en comparación con 2017, representando sólo un 32 por ciento de las nuevas ventas frente al 43 por ciento del año anterior.

Las ventas de automóviles a gasolina aumentaron en un 9 por ciento durante el mismo período y su participación aumentó a un 62 por ciento desde un 53 por ciento, según la Sociedad de Fabricantes y Comerciantes de Automóviles (Society of Motor Manufacturers and Traders).

La reducción del consumo de gasóleo en favor de la gasolina en Europa desempeñará un papel importante para ayudar a poner más destilados medios a disposición de la industria naviera en 2020.

CICLO ECONÓMICO MUNDIAL

La mayor fuente de incertidumbre tanto para las refinerías como para los consumidores de destilados medios son las perspectivas de la economía mundial para 2019 y 2020.

El crecimiento mundial sincronizado dio un gran impulso al consumo de destilados medios en 2017, lo que hizo que el mercado se endureciera considerablemente.

Sin embargo, los volúmenes mundiales de transporte de mercancías han crecido mucho más lentamente en 2018 a medida que la economía ha perdido impulso, lo que ha aliviado parte de la presión sobre el suministro de destilados.

Si la economía mundial sigue ralentizándose o entra en recesión en 2019, la inminente escasez de destilados desaparecerá en gran medida y los márgenes del destilado se suavizarán.

Sin embargo, si la economía mundial se acelera de nuevo, es probable que la fuerte demanda de transporte de mercancías, junto con las nuevas normas de la OMI, haga aumentar aún más la prima de los combustibles destilados.